Où est le palais céleste ?

Ce week-end, la station spatiale Tiangong-1 va se consumer en rentrant dans l'athmosphère.

En chinois, tiangong s'écrit :  天宫, c'est un palais (gong : 宫) dans le ciel (tian :天). Et on rajoute que c'est le numéro (hao 号) 1 (yi 一) en écrivant 天宫一 号
Avec un léger raccourci, les chinois font des jeux de mots : le ciel vient à nous : 天掉下来了
天 : le ciel
掉 : tombe
下 : en bas
来 : arrive (vers nous)
了 : action finie.

Où est  天宫一 号 ?

Plusieurs sites permettent de connaître la position de la station spatiale, c'est-à-dire son altitude (environ 180km à l'heure actuelle) et la trace au sol.

Satview

Live Ground
La Chine publie également des communiqués en anglais [3]

Mise à jour le 1/04 : Une chaîne Youtube permet de suivre la station :

Où va-t-elle retomber ?

Si on connait sa position actuelle, pourquoi ne peut-on pas prédire où elle va tomber ? La réponse est dans la vidéo ci-dessous. 


Pour les non anglophones, on peut résumer la situation en disant que le point de chute dépend de l'angle avec lequel la station va rentrer dans l'atmosphère (0,0001 degrés au lieu des 2 à 5 degrés pour une rentrée contrôlée), et de l'atmosphère elle-même. Et là aussi, difficile de prévoir les zones de pressions, dépressions. Quand on lance dix pommes de pain depuis un balcon, elles vont tomber à peu près au même endroit, en revanche, si on lance dix avions en papiers, leur point de chute va énormément varier en fonction des conditions atmosphériques.

Quand va-t-elle tomber ? 

Ces dernières semaines, l'une des sources d'information les plus fiables est l'agence spatiale européenne (ESA) [4], et son bureau des débris spatiaux [5].
L'heure est donnée en temps universel coordonné (UTC), sachant que depuis le passage à l'heure d'hiver, la France est à UTC+2.

Actuellement (le 31/03), l'ESA prévoit une fenêtre de retour centrée sur le dimanche 1er avril à 23:25 UTC (donc lundi, 1h25 pour la France), c'est-à-dire dans l'après-midi dimanche ou lundi matin.

Mise à jour le 1/04 :
Le site Satflare [5] compare plusieurs prédictions.

Ce tutoriel explique comment la position de la station est calculée, en fonction de la densité de l'atmosphère (qui dépend de l'altitude) et en appliquant les lois de Kepler, et de Newton. 
  1. Satview
  2. Live Ground
  3. China Manned space (CMS).
  4. Blog ESA
  5. ESA rentry expertise.
  6. Online satellite and flare tracking.

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